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BC省法律法规实用指南系列之十二:不同种类的商业结构(上)

发布时间:2018-1-19
发布者:admin

Philip He维多利亚大学读法学博士,Saanich市参谋委员会成员,致力于多元文化和法律教育。

加拿大可谓是法治社会中的典范,在温哥华岛生活的读者们想必都很清楚地意识到了这点。法律在这里不仅是保护自己的武器,也是将自己的权益最大化的根本。但是,您是否有时对当地法律法规一头雾水,想努力了解却不知所云?没关系,就让《岛报》的专栏系列 —— BC省法律法规实用指南 —— 以简单易懂的文字带您熟悉本省最常用的法律、法规和政策吧!

BC省法律法规实用指南系列之十二:

不同种类的商业结构(上)

在BC省,乃至整个加拿大,到处都有华人同胞勤劳创业的身影,将中华传统美德中的经商致富发扬光大。或许作为读者的您,也对在BC省创业抱有跃跃欲试的想法呢?不过每当开始研究准备,是否又被“有限合伙人”、“闭锁性公司“等看似高深莫测的专业名词搞得一头雾水呢?不同的商业团体有着各自的优势,同时也为其成员带来了各方面的责任与义务。本期与下期的《BC省法律法规实用指南》,就将带您了解能在BC省采用的各个形式的商业结构,帮助您权衡其中哪一种最符合您的创业图景。

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一些定义

不过话说回来,到底哪些行为算作商业活动呢?在著名的Gordon v. The Queen一案中,商业活动,或是生意(business)被诠释为”以盈利或生计为目的,占用时间、精力或劳动力,招致债务“的行为。要被定义为商业活动,并不需要展开新的生意,或是长期经营,连唯一业务是收取租金的生意也能被视作商业行为。所以,商业行为并不一定指大家耳熟能详的金融业、房地产业等,也可以指低调的土地、器材租赁生意。

在相关商业结构的法律中,另一个关键的概念则是“代理关系”(agency)。虽然严格地说,代理并不是一种商业结构,却对理解其中的合伙关系至关重要。一言蔽之,代理关系的存在意味着代理人(agent)可以影响到委托人(principal)与第三方的法律关系,例如签订合同、达成交易,或是承担债务等。而法律上,代理关系并不限于委托人清楚向代理人与第三方说明这层关系的情况。有些情况下,代理人可以不透露委托人的身份甚至存在,而仍然影响其与第三方的法律关系。更有甚者,某些情况下委托人可以在事先不知情的情况下认可(ratify)代理人与第三方达成的协议。虽然代理人允许委托人以雇员的身份进行这些行为,但无论是否存在雇佣关系,都承担着对其的受托责任,例如服从委托内容、认真尽责有诚意地完成委托、不可私自盈利、不可二度委托于他人等,而委托人的责任则是必须抱有诚意,以及如果代理人也是雇员的话,按时支付报酬。

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独资经营

作为最简单的商业结构,独资经营(sole proprietorship)则不需要运用代理关系。在独资经营中,经营人本身是唯一的股权投资者,也是唯一有权决定该生意如何运营、与第三方签署合同的人。即使如此,这种结构并不禁止经营人雇佣他人参与运营与管理。独资经营的优势之一是成立过程极其便捷,除非使用经营人姓名以外的名字,则不需要在省政府登记(市级政府需要的执照另当别论),只要一开张营业便构成了独资经营的商业结构,而收场也同样简单。法律与税务层面上,该生意并无单独的法律存在,与经营人的个人资产视为一体,也就意味着生意上的亏损可以用来抵消这之外的收入。同时,因为向独资经营投资的债权人并不受责任有限的限制,向银行与其他来源贷款的费用或许会低一些。

另一方面,独资经营的风险与弊端也显而易见。因为生意本身与经营人之间并无法律意义上的区分,任何由其导致的债务均可从经营人的个人财产中赔偿,例如经营人的住宅、土地、车辆,以及其他有价值的财产。虽然面对这种窘境的经营人可以通过宣布破产来躲避部分债务,但笔者相信这是大部分读者不愿考虑的一条路。

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合伙企业

顾名思义,合伙企业(partnership)拥有不止一个股权投资者,而这几人都有权决定生意相关事宜,以及与第三方交涉——每一名合伙人都被法律视为其余合伙人的代理人,也就意味着每人都为其余人在作为合伙关系的一员的商业行为负责。与独资经营相同的是,合伙企业在法律上依然没有单独的法律存在,所以也享有同样的优势,承担着同样的风险。与之不同的是,合伙企业受一套专门为其定制的法律管理——《Partnership Act》。除了将合伙企业定义为“人们共同以盈利为目的进行商业活动“外,此法案的意义之一在于设定合作企业的默认条款;如果在合伙协议中未明确提及,则该合伙企业的运作则遵守《Partnership Act》中的默认条款。比方说,按照该法案,每一名合伙人在合伙关系中的决策权与利润比例都是相等的,因为法案的假设是每人的投资与贡献也是相等的,而在现实中合伙企业往往不是这样。此外,该法案还列出了判断某人是否为某合伙企业中的一员的规则,比如说收取该生意的利润(非股份,及“取决于生意整体利润的付款”)。法院关于是否为合伙人的判断在某些民事诉讼中至关重要,因为每一个合伙人都负担着其余人的个别及连带责任。换句话说,合伙企业的债主可以单独起诉一名合伙人,获取其个人财产,而该合伙人若要向其余合伙人讨回他们欠下的债务,则需要自己另行诉讼。此外,在大多数情况下,合伙人也不能成为合伙企业的雇员或者债主。

虽然合伙企业的结构意味着这些风险,但是它仍受许多创业人士使用与青睐。与独资经营一样,这种企业机构可以让合伙人在生意的起步期将亏损用来抵消其他收入,更可以兼容公司作为合伙人的暂时合作——在加拿大的商业法中,公司与自然人一样也包含在“person”的定义下。合伙企业的结构是如此的灵活,以至于可以在所有合伙人均未考虑到的情况下构成,因为如此创业人士们更是需要多加小心、仔细阅读《Partnership Act》。

此外,除了上述的普通合伙企业(general partnership)外,在BC省还可以登记两种其他的合伙企业:有限合伙企业(limited partnership)与责任有限合伙企业(limited liability partnership)。前者为至少一名普通合伙人与至少一名有限合伙人组成,虽然普通合伙人的责任范围仍然是其全部财产,有限合伙人的责任范围则仅限于向该企业投资的数目,从而保护了其余个人财产不受影响。不过,成为有限合伙人的首要代价则是不能参与该生意的管理,也不能参与业务范围内的服务,这点对于希望亲力亲为的创业人士可能会成为阻碍。这种时候,则可以采用责任有限合伙企业,结构大致与前者相同,却没有管理与服务上的限制,而合伙人的也只需为自身的过失负责。这两者都必须登记在册,且经营时必须使用带有明确标注其责任有限的后缀,以便第三方甄别,而这可能就意味着更加高昂的贷款费用。责任有限合伙企业最初起源于专业人士(律师、会计等)在经营方面的要求,在很多其他省份仍是如此,只限于专业人士,而在本省则向任何18岁以上、智力正常、无破产记录的人士开放。

在了解完独资经营与合伙企业后,您的创业之梦是否又向现实靠近了一些呢?不过请打算创业的读者先不要着急,BC省的企业结构可不只这两个。在下期《BC省法律法规实用指南》中,笔者将会向您介绍本省以及加拿大关于公司成立与运营的法律,敬请期待。